Donderdagavond, half tien. De er Syrisch uitziende man die mijn haar knipt in een goedkoop kapsalon op de Turnhoutsebaan spreekt geen woord Nederlands, Frans of Engels. Ik kan hem dus niet vragen of hij een vluchteling is, maar wat zou hij anders zijn? Ik zeg tegen zijn baas dat mijn haar gewoon wat bijgeknipt moet worden. Hij geeft dat door in een taal waarvan ik vermoed dat het Arabisch is.

"Zwarte economie in Borgerhout groter dan legale", zo rapporteerde De Standaard. Kan best. Volgens onderzoek van de lokale politie ontwrichten drugshandel en sociale fraude het samenleven en de leefbaarheid binnen Borgerhout. Over Marokkaanse drugsclans is al genoeg geschreven, over hoe de overheid die zelf creëert doordat ze meent te mogen beslissen wat volwassenen met hun eigen lichaam doen dan weer te weinig. Maar goed. Laten we het over die sociale fraude hebben.

De man die mijn haar knipt, werkt waarschijnlijk in het zwart. Als hij een asielzoeker is, maakt een administratieve rompslomp het hem immers zo goed als onmogelijk te werken. Wordt hij erkend als vluchteling, valt die papiermolen tenminste weg. Maar welke witte job kan hij krijgen? Waarom zou een werkgever iemand zonder talenkennis een wit, en dus hoog, brutoloon betalen?

Onze sociale bescherming werkt vast goed voor teveel pratende blonde kapsters in de Kreatos, maar ze prijst de Syrische vluchteling uit de markt. En ja, er zal vast wel een traject zijn om die man te begeleiden. Een dozijn hoepels om door te springen. Maar kan je hem kwalijk nemen dat hij daarvoor past? Dat hij niet wil meedraaien in de machine van een overheid die, zo blijkt uit haar verstikkend beleid, nauwelijks om hem geeft?

Borgerhout is als het dorp van Asterix. De Syrische vluchteling maakt er het beste van, met het beetje ademruimte dat de illegale economie van Borgerhout hem biedt. Hij ontloopt de grijpende klauwen van een overheid die alles wil controleren. Bart De Wever - ongetwijfeld verheugd dat hij in dit verhaal de Romein is - wil een tandje bijsteken. Maar ik hoop dat de kleine held zich nog lang verzet.